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Conceptos básicos que debe saber sobre el agua desalada

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Se estima que cada día se producen en el mundo más de 66 millones de metros cúbicos de agua desalada, el equivalente al consumo de más de 250 millones de personas, con la máxima calidad como agua potable. La evolución tecnológica en los sistemas de desalación y los costes energéticos son las dos claves que marcan la evolución de este sector.

Aunque suene extraño, solo el 2,5 % de todo el agua existente en el mundo es dulce y apta para el consumo humano, y la mayoría de esta se encuentra en fase sólida. Ante el actual ritmo de crecimiento de la población y los cambios en las tendencias de consumo de agua, la opción de generar agua potable a partir del agua de mar es una de las mejores y más eficaces alternativas para garantizar el abastecimiento de agua actual y futuro a la sociedad.

Cada litro de agua de mar contiene aproximadamente 35 gramos de sales, del cual se puede obtener del orden de 0,45 litros de agua desalada para consumo humano.

Por supuesto, el principal problema del agua de mar es la sal. El agua potable que bebemos cada día debe contener menos de 0,2 gramos de ión sodio (Na+) por litro, frente a los 11 gramos por litro de Na+ (y 35 gramos por litro de sales totales disueltas) que tiene el agua del mar.

Agua Desalada, Bastidores de membranas y filtros - Cartagena

De cada litro de agua de mar tratado se obtienen 0,45 litros de agua desalada, altamente purificada, que deben pasar por un proceso de post-tratamiento debido a su bajo contenido de minerales para que sean aptos para su consumo humano. En esta etapa, conocida como remineralización, existen distintos esquemas, pero en general se le aporta dióxido de carbono (CO2), y distintos compuestos de calcio y magnesio. De esta manera el agua desalada alcanza los mismos estándares de calidad que aquella que proviene de los manantiales y ríos de agua dulce.

En el proceso de desalación, los 0,55 litros restantes al concentrarse se convierten en una disolución de más de 55 gramos por litro de sales, conocida como salmuera, que normalmente se devuelve al entorno marino de forma controlada y sostenible.

Las dos técnicas más ampliamente usadas para desalar agua gracias a su escalabilidad y eficiencia, son:

  • Los métodos de destilación por aportación de calor, que eliminan las sustancias no volátiles disueltas en el agua gracias a la evaporación y posterior condensación del agua.
  • La desalación mediante ósmosis inversa, que a través de la aplicación de presión hidráulica, y utilizando una membrana semipermeable, produce un agua permeada libre de minerales.

La ósmosis inversa con tecnologías de membrana es el método más utilizado en el mundo por ser el más eficaz en el consumo energético y el más flexible.

De ambas técnicas, la ósmosis inversa está reconocida en la actualidad como el de menor coste energético y el más eficaz para obtener agua desalada, por su capacidad para adaptarse a los incrementos de demanda y por requerir menor inversión inicial. De hecho, se calcula que hay más de 17.000 plantas desaladoras y desalobradoras repartidas por todo el mundo que utilizan diversos procesos para desalar agua. Y de toda esa capacidad instalada, un 60 % correspondería a plantas de desalación mediante ósmosis inversa.

Cristina Mauleón Marín. Comunicación y Márketing de Abengoa Water.

Cristina Mauleón Marín.
Comunicación y Márketing de Abengoa Water.

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